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La enfermedad de Alzheimer es una de las patologías cerebrales más temidas, ya sea por la propia persona como por sus familiares. La palabra Alzheimer evoca el miedo a la pérdida de memoria, pérdida de la propia identidad, pérdida y transformación de la personalidad, a los cambios de humor y a los cambios de comportamiento que terminan derivando en una total dependencia del enfermo.

alzheimer en imágenes

Ensanchamiento de los surcos cerebrales debido a la pérdida neuronal en la enfermedad de Alzheimer.

El Alzheimer a la vez concreta en una única patología todo lo que el cerebro y su producto, la mente, supone como pilar fundamental de lo que supone ser lo que somos. El Alzheimer es una muestra más de que somos como somos mientras nuestro cerebro logre mantener su funcionamiento en un determinado punto de equilibrio, que constituye nuestra personalidad y nuestras capacidades.

Hoy vamos a asomarnos al Alzheimer en imágenes para descubrir los cambios fisiológicos que suceden en el cerebro de los pacientes.

Alzheimer en imágenes: rasgos histiopatológicos distintivos

Si tomamos el cerebro de un enfermo de Alzheimer para su examen post mortem, lo primero que nos encontramos es la dramática pérdida de neuronas. En esta primera foto del retrato del Alzheimer en imágenes, comparamos el cerebro de un adulto sin patologías al de uno que padeció en vida Alzheimer. El tamaño de los surcos se ha incrementado debido a esa pérdida neuronal.

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En la siguiente imagen vemos la comparación en corte coronal entre un cerebro sano y uno afectado por Alzheimer en estado muy avanzado. Destaca el espectacular aumento del espacio ventricular y del surco de Silvio (el surco en el que se pliega el lóbulo temporal)

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¿Qué es lo que causa esta pérdida dramática de neuronas? Siguiendo con nuestro acercamiento al Alzheimer en imágenes, vemos a continuación un corte coronal de mejor calidad de otro cerebro afectado por Alzheimer, aunque en un estado menos avanzado.

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Si echamos un vistazo a través del microscopio al cerebro afectado por Alzheimer, nos encontraremos con sus señales histiológicas más claras: las placas seniles y los ovillos neurofibrilares.

Alzheimer en imágenes

Los ovillos neurofibrilares aparecen como líneas oscuras mientras que las placas seniles aparecen como manchas redondas.

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Imagen de los ovillos neurofibrilares.

Las placas seniles son lesiones esféricas de unos 100 micrones de diámetro aproximadamente. Estas placas seniles estás formadas por acumulación de proteínas beta-amiloides. Estas proteínas están presentes también en los cerebros sanos, aunque su función no se entiende del todo. Se sospecha que ejerce ciertas labores de mantenimiento y protección neuronal, pero su acumulación en placas como en el caso del Alzheimer deriva en todo lo contrario.

La toxicidad de las proteínas beta-amiloides es un tanto selectiva, afectando sobretodo al hipocampo y corteza entorrinal, áreas especialmente dañadas en la enfermedad.

Los ovillos neurofibrilares son depósitos de proteína tau en los cuerpos neuronales. Las proteínas tau en un cerebro no afectado por Alzheimer ejercen labores estructurales en las neuronas estabilizando los microtúbulos, componentes del citoesqueleto.

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Esquema comparativo de una neurona normal frente a una neurona dañada por la enfermedad de Alzheimer.

Aunque hay estudios que relacionan la aparición de las placas seniles con la posterior aparición de los ovillos neurofibrilares, lo cierto es que estos ovillos correlacionan en mayor magnitud con la aparición de los síntomas de demencia, además de ser un correlato fisiológico para otras enfermedades de tipo demente, no sólo en el Alzheimer.

A pesar de ello, todavía no conocemos una causalidad clara para el Alzheimer puesto que en cada caso difiere la proporción de placas frente a la proporción de ovillos, aunque suele ser normal encontrar ambas señales en el cerebro de los enfermos.

Tanto la acumulación de ovillos neurofibrilaes como la aparición de las placas deriva en una degeneración general del funcionamiento del cerebro y a la elevada tasa de muerte neuronal que se refleja en la espectacular reducción del volumen cerebral.

La actividad diferencial de ambos tipos de cerebros la comprobamos en la última imagen de este retrato del Alzheimer en imágenes. Este escaner PET muestra cómo se reduce la actividad cerebral en los enfermos de Alzheimer y cómo parece constituirse en una especie de “islas de actividad.

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Lee más en “Alzheimer’s Disease” y en “Alzheimer’s Pathophysiology

 

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